Cattleya labiata. The lost orchid.

by: GuidoOrchids Aggiungi un commento

Nella tua collezione c’è sicuramente un ibrido di Cattleya, che ha come progenitore la Cattleya labiata.
Gli ibridi ad essa collegati sono più di dodicimila.
Quando questa orchidea ha fatto la sua comparsa sulla scena, ha cambiato radicalmente il collezionismo mondiale ed ha dato inizio ad una delle avventure più intense della storia dell’orchidofilia – un’avventura che ha portato all’introduzione di un intero gruppo di specie dal fiore grande color lavanda, che avrebbe dominato il mondo delle orchidee e la percezione del pubblico orchidofilo, per i successivi 150 anni.

La genesi
cattleya_labiata_1_rodrigocattleya_labiata_stampaCattleya labiata Lindley 1821
Il nome al genere Cattleya è stato dato in onore del coltivatore inglese Sir William Cattley da Barnet.
Sir William Cattley era un collezionista di felci tropicali, che si faceva spedire da vari Paesi coloniali. Fu in occasione di una spedizione del signor Swainson che ricevette anche delle nuove orchidee.
Così, dopo il rinvaso di tutti questi tesori dalle strane sembianze, nell’autunno del 1819, nelle serre di Cattley, comparvero dei fiori che nessuno prima dì allora aveva mai visto in Inghilterra.
Nel 1817, il signor Swainson inviò diverse piante simili, anche ai Giardini Botanici di Glasgow, dove fiorirono in seguito, ma il botanico John Lindley (8 febbraio 1799 – 1º novembre 1865), pubblicando nel 1821, la descrizione di questa nuova ed affascinante orchidea, nel libro “Collectanea Botanica”, la nominò Cattleya labiata ‘ autumnalis’ – Cattleya nome di genere, labiata epiteto della specie, ad evidenziare il labello impressionante del fiore e ‘autumnalis’ per il suo periodo di fioritura -, e, con pochi tratti di penna, immortalò per sempre William Cattley nel mondo delle orchidee.
I misteri ed i racconti attorno ai fatti di allora, occuparono molte pagine delle riviste specializzate ed alimentarono discussioni fra raccoglitori e collezionisti di piante tropicali dell’epoca.
La storia più colorita racconta che William Cattley, coltivatore e collezionista di felci tropicali ricevette da William Swainson uno stock di piante raccolte in Brasile, avvolte da strane foglie turgide, che Cattley sistemò fra i bancali della sua serra. Con sua sorpresa dopo qualche tempo scoprì che le strane foglie producevano dei grandi fiori molto appariscenti, erano i fiori della Cattleya labiata.

Il mito della nuova orchidea
Il mito dell’orchidea fiorita incidentalmente fu alimentato anche dal racconto “THE LOST ORCHID.” a pag. 173 del libro di Frederick Boyle (1893) dal titolo “ABOUT ORCHIDS A CHAT”
Probabilmente con quel racconto Boyle intendeva ironizzare sul fatto che il raccoglitore William Swainson non avesse colto l’importanza di quella pianta, né sapesse o volesse spiegare dove era stata trovata; più tardi Swainson raccontò che quelle strane piante forse erano state raccolte in altri luoghi da uno sfortunato cercatore morto a Rio e successivamente usate per proteggere le felci da spedire in Europa.
Effettivamente, nel 1893 nessuno sapeva ancora dove era stata trovata la strana orchidea, ma quell’assurda storia raccontata da Boyle fu presa molto sul serio dai produttori del tempo.
Solamente sul finire del dicianovesimo secolo, quando fu pubblicato il resoconto di un viaggio effettuato da Swainson attraverso il Brasile tra il 1817 ed il 1818, si fece chiarezza degli avvenimenti.
Swainson raccontò che quelle piante le scoprì in Pernambuco e non a Rio de Janeiro. In quell’occasione, vedendole in piena fioritura le descrisse a William Cattley che manifestò di gradirle. Furono inviate successivamente a Barnet e William Cattley se le prese in cura e le fece fiorire alcuni anni dopo.

William Swainson
Però la storia a volte è ingrata, William Swainson, l’uomo che ha reso possibile tutto questo è stato praticamente dimenticato.
Chissa quali erano i rapporti fra John Lindley e William Cattley – pare che l’allora giovane botanico John Lindley fosse stato assunto da Cattley per classificare la sua collezione – ma il nome a questa importante orchidea poteva anche essere stato dedicato a William Swainson.
Swainson, naturalista, ha trascorso parte della sua vita nelle giungle tropicali inesplorate del nord del Brasile per raccogliere muschi, felci e altre piante autoctone da inviare ai vari giardini botanici come quello di Glasgow. Tra queste, come si è già scritto sopra, anche le C. labiata, ricevute, sia da Cattley che dal Glasgow Botanic Garden.
Ad ogni buon conto, Swainson non può essere annoverato fra i maggiori esperti del tempo, egli era un raccoglitore per conto terzi, basti pensare che considerava “parassite” quelle strane piante inviate dal Brasile
Forse il peccato originale di Swainson è stato quello di aver conrtibuito, con il suo comportamento, a far perdere le tracce per oltre settanta anni dell’orchidea che aveva scoperto.
Si dirà, come è stato possibile perdere una pianta così preziosa e ricercata, questa è una delle più strane storie nella storia delle orchidee.
Nonostante gli sforzi delle principali società orchidofile europee che inviarono i loro migliori collezionisti ed i loro botanici più esperti, in Brasile dal 1830 fino al 1880 a cercarla, di questa specie si è persa qualsiasi traccia per molti anni.

The Lost Orchid
In occasione delle sue spedizioni brasiliane, Swainson non aveva mai detto a nessuno dove aveva raccolto le piante inviate in Europa, poi scomparve per molti anni nelle terre selvagge della Nuova Zelanda, dove nessuno riuscì a trovarlo per chiedergli quelle informazioni.
Varie “British horticultural authorities” – non si sa quanto spassionatamente – divulgarono la notizia che C. labiata era stata trovata nei pressi della città di Rio de Janeiro. Poi, un altro naturalista, il dottor George Gardner, nel 1836, in occasione di un suo viaggio in Brasile in cerca di farfalle ed uccelli, confermò anche lui, che C.labiata viveva vicino a Rio de Janeiro ed inviò pure degli esemplari in Inghilterra per provare la sua scoperta.
Inoltre, Gardner diramò la notizia che i brasiliani stavano distruggendo l’habitat della C. labiata attraverso estesi disboscamenti per far posto a piantagioni di caffè ed altre colture. Con questa notizia spaventosa, i collezionisti europei intensificarono i loro sforzi per trovare qualche altra pianta di C. labiata prima che fosse estinta, ma nessuno riuscì a trovare un’unica pianta. Nel mondo dell’orchidologia si diffuse la convinzione che quella splendida orchidea fosse ormai persa per sempre.

Louis Forget
Diverse sono state le orchidee a lui dedicate: Brassia forgetiana Sander, Cattleya forgetiana Rolfe, e Masdevallia forgetiana Kraenzl
Nella foto, Louis Forget in un villaggio della Colombia con una partita di Cattleya raccolte per Sander St. Albans firm..
Fu solo un collezionista francese, Louis Forget, che ebbe il coraggio di contestare Gardner, affermando che egli non aveva mai trovato C.labiata nella Provincia di Rio de Janeiro, per la semplice ragione che in quei luoghi non era mai esistita.
I dubbi cominciarono ad insinuarsi anche fra gli esperti. R.A. Rolfe, editore del The Orchid Review, riprese in esame i campioni essiccati inviati al Kew da Gardner e dopo un attenta analisi concluse che Monsieur Forget aveva ragione. Gardner non aveva mai trovato C.labiata nelle montagne Organo o in qualsiasi altra parte della Provincia di Rio de Janeiro. Le piante trovate Gardner erano Laelia lobata, che ancora vi crescono nonostante le deforestazioni in atto.
Gardner continuò le sue ricerche e fra una scoperta e l’altra – C. warneri sulle rive del fiume Parahyba – riferì ancora di aver trovato C. labiata, e subito molti collezionisti europei si precipitarono alla sua ricerca lungo il fiume Parahyba. La delusione per l’ennesimo fallimento fece posto all’idea che forse la C. labiata non fosse mai esistita in Brasile.
Ad ogni buon conto dobbiamo spezzare una lancia in favore del povero Gardner, a quei tempi, 1836-1841, c’era molta confusione sui nomi delle nuove specie di orchidee, in particolare le Cattleya e le Laelia. Alle nuove piante sono stati spesso dati nomi diversi anche da parte degli stessi tassonomi. Niente meno che John Lindley, per esempio, in un primo momento classificò come Laelia lobata, la Cattleya lobata.
Tutto sommato le notizie fuorvianti di Gardner risparmiarono la C. labiata da una probaile estinzione, a causa delle devastazioni generalizzate attivate in quei tempi dai raccoglitori europei, in quanto non potevano devastare ciò che non potevano trovare.

Tutto questo, naturalmente, non sarebbe successo se Swainson avesse semplicemente detto a qualcuno che aveva trovato C. labiata in Pernambuco non a Rio de Janeiro.
Il resoconto dei suoi viaggi attraverso il Brasile nel 1819, avrebbe dovuto dare a tutti degli indizi. In Edinburgh Philosophical Journal, Swainson ha scritto: “Invece di seguire l’esempio di tutti i miei compagni di andare in primo luogo a Rio de Janeiro, sono atterrato, verso la fine del mese di dicembre nel 1816 a Recife, in provincia di Pernambuco … “Swainson non ha menzionato dove ha trovato l’allora senza nome C. labiata, ma gli indizi contenuti nel suo racconto erano comunque chiari, e 71 anni dopo, nel 1889, C. labiata è stata finalmente ritrovata dove era sempre cresciuta felicemente e indisturbata: nella provincia brasiliana di Pernambuco. Ironia della sorte: fu riscoperta da qualcuno che non era nemmeno in cerca di orchidee.

Il ritrovamento
Cattleya labiata è stata ritrovata da un raccoglitore al servizio del signor Moreau di Parigi. Moreau era un distinto entomologo. Questi, al fine di aggiungere nuovi esemplari di insetti al suo museo, inviava cercatori nel centro e nel nord del Brasile. Dal momento che anche lui coltivava alcune orchidee come un hobby, un suo raccoglitore gli mandò 50 piante di orchidee dai grandi fiori color lavanda, raccolte in Pernambuco. Con una coincidenza incredibile, Frederick Sander della “British orchid firm Sanders Ltd” si recò a far visita a Moreau quando le piante erano all’inizio della fioritura e con stupore si rese conto che erano esemplari della perduta C. labiata. Non avendo incentivo commerciale per mantenere segreto il luogo di ritrovamento delle sue piante, Moreau spiegò senza problemi a Frederick Sander, dove il suo raccoglitore le aveva trovate.

Eravamo nel 1889, la riscoperta della C. labiata è stata annunciata dalla rivista The Orchid Review come “l’evento dell’anno”, e il mondo dell’ orchidofilia fu presto inondato con migliaia di piante raccolte in sito. Dalla data della sua reintroduzione, 1889 fino al 1907, la Royal Horticultural Society ha assegnato alla C. labiata 15 FCC e 22 AM come piante con nuovi e suggestivi colori.

Finita la corsa alla riscoperta dell’orchidea perduta, iniziò la disputa fra orticoltori e botanici, i primi a seguire l’idea che le Cattleya a fiore grande dovevano essere chiamate con vari nomi di specie, ad esempio Cattleya trianaei e Cattleya mossiae,mentre i botanici fra i quali anche John Lindley ritenevano di poter raggrupparle tutte in un’unica specie con tante varietà: non si sa chi l’ha spuntata. Ancor oggi, abbiamo i resti di quei giorni che ci perseguitano. I termini “Cattleya labiata vera” e “Cattleya labiata autumnalis” appaiono ancora nelle pubblicazioni, sulle etichette e nei cataloghi commerciali, come se queste fossero cloni specifici di C. labiata.

I fiori di C. labiata sono normalmente prodotti da una doppia guaina a differenza delle Cattleya colombiane e venezuelane che fioriscono da una guaina unica. Cattleya labiata è la sola specie di Cattleya a fiore grande, che fiorisce in autunno, ed è facilmente separata dal suo parente brasiliano stretto, Cattleya warneri per la sua stagione di fioritura: C. warneri fiorisce in primavera.

Cattleya labiata è un’orchidea sensibile al fotoperiodismo, accorciando la lunghezza del giorno (meno ore di luce), si può effettivamente indurre la fioritura in qualsiasi momento dell’anno. In natura fiorisce quando la stagione accorcia la durata del giorno, cioè in autunno.

Da qualche decennio, le Cattleya a fiore grande non sono più di moda nelle collezioni, ma ritengo che ogni nuova generazione di appassionati di orchidee, debba riscoprire la bellezza di queste specie. Le mode cambiano, ma l’elegante bellezza, i profumi dei loro fiori e l’ impareggiabile sensualità, oltre alla varietà infinita di queste specie, hanno sempre fatto sognare generazioni di appassionati di orchidee, e continueranno a regalarci fascino e fragranza

Leggi anche: Cattley, Swainson, Lindley…: storia di una leggenda

2 Responses to “Cattleya labiata. The lost orchid.”

  1. […] warneri , i fiori sono molto simili a quelli della sua sorella brasiliana a fioritura autunnale, Cattleya labiata. Se non fosse per il diverso periodo di fioritura, i fiori potrebbero facilmente essere scambiati […]

  2. alberto scrive:

    Un grande e affascinante post Guido, ho guardato nel mio elenco se mai avessi una labiata, avevo una labiata v. coerulea ma purtroppo in serra non la trovo più, peccato perchè merita averne almeno un esemplare.
    Saluti Alberto

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